Actualizado Martes, 14-07-09 a las 18:38
La cepa H1N1 del virus de la gripe ataca al sistema respiratorio de forma más sostenida que el virus de gripe común, por lo que podría ser más peligroso de lo que se pensaba en un principio, revela hoy un estudio publicado en la revista «Nature» (PDF).
El estudio fue llevado a cabo por un equipo internacional de investigadores dirigido por el profesor Yoshihiro Kawaoka, virólogo de la Universidad de Wisconsin, Estados Unidos. Dicho trabajo indica, además, que el virus H1N1 tiene características similares al virus pandémico de 1918, por el que murieron millones de personas.
Por otra parte, las pruebas llevadas a cabo con animales han mostrado que la cepa se multiplica en mayor número por las vías respiratorias, causando un mayor daño. En lugar de permanecer en las vías respiratorias superiores, como el virus de gripe común, el H1N1 tiene capacidad para infectar células en la profundidad de los pulmones, donde puede causar neumonía y, en casos severos, la muerte.
"Existe una gran confusión sobre este virus", advierte el profesor Kawaoka. "La gente cree que el patógeno puede parecerse al virus de la gripe común. Pero este estudio demuestra que no es así. Hay pruebas claras de que el virus de la gripe A es diferente del virus de la gripe común", afirma el profesor.
Pruebas con animalesEl profesor Kawaoka y su equipo llevaron a cabo pruebas en hurones, monos y ratones. Los científicos infectaron a los animales con el virus pandémico y con un virus de gripe estacional, y descubrieron que el H1N1 puede reproducirse de forma mucho más eficiente en el sistema respiratorio que el virus de gripe común causando lesiones graves en los pulmones similares a las que provocan otros tipos de virus de gripe pandémica más virulentos.
"En los experimentos con hurones y monos el virus de gripe estacional no se reprodujo en los pulmones", explica el profesor Kawaoka. "El virus H1N1 se multiplicó de forma significativamente más eficiente en los pulmones", asegura, según cita la BBC.
Los investigadores también analizaron muestras tomadas de personas que sobrevivieron a la pandemia de 1918 y descubrieron que esos individuos parecen tener una protección de inmunidad adicional contra el virus H1N1 que circula actualmente. Tal como explica el investigador, la capacidad del H1N1 para infectar a los pulmones es una característica "terriblemente similar" a la de otros virus pandémicos.
Según el científico, el hecho de que el virus H1N1 parece ser un patógeno más peligroso de lo que pensaba es "preocupante", pero subraya que en la vasta mayoría de los casos en el estudio el virus produjo sólo síntomas moderados y pudo ser atacado de forma efectiva con los medicamentos antivirales.
Sin embargo, el profesor Kawaoka, uno de los principales expertos en gripe del mundo, ha explicado que existe la posibilidad de que el virus se vuelva más patógeno en la "segunda ola" de infección y que al evolucionar adquiera nuevas características.
El virus está actualmente más activo en el hemisferio sur, pero se espera que regrese al hemisferio norte con más fuerza durante la temporada de gripe invernal en noviembre y diciembre.

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